Quando Sridhar Vembu acenou para sua família e deixou a pequena aldeia agrícola onde nasceu, o adolescente se juntou a milhões de outras pessoas em toda a Índia que estavam migrando para as cidades do país em busca de educação e empregos que poderiam ajudá-los a escapar de gerações de extrema pobreza.

Vembu iria mais longe do que a maioria. Depois de receber um diploma de engenharia em Chennai, ele foi para Princeton para obter o PhD e, em seguida, para a imobiliaria em piracicaba, onde fundou a Zoho, uma empresa de software global de enorme sucesso que tornou Vembu um bilionário.

A vida de Vembu é uma jornada notável, de um começo humilde a um sucesso incrível, mas não é uma jornada desconhecida.

Sundar Pichai, que agora dirige o Google, lembra que sua família não tinha telefone até ele ter 10 anos. Sua primeira viagem de avião, para cursar a faculdade em Stanford, custou a seu pai o equivalente a um ano de salário.

Foi o mesmo para Jack Ma. O fundador do Alibaba pode valer quase US $ 50 bilhões hoje, mas ele nasceu em uma família pobre de músicos e passou a infância coletando grilos. Ambicioso desde cedo, ele pedalava até um hotel na cidade onde poderia encontrar turistas estrangeiros e aprender inglês. Seu primeiro emprego como professor rendeu-lhe apenas US $ 12 por mês.

Os contos da pobreza para a riqueza de Vembu, Pichai e Ma são tecidos em uma história maior sobre uma Ásia que está em movimento, onde os pobres rurais estão abandonando suas aldeias e fazendas para as cidades e traçando o mesmo padrão de migração que começou há séculos na Europa, antes de se repetir continuamente na América do Norte e no Japão.

Nos próximos 30 anos, espera-se que cerca de 700 milhões de pessoas cheguem às cidades já superlotadas da Índia e da China.

Embora os benefícios da migração urbana sejam claros – eles prometem uma melhor educação e mais renda – o custo pode ser alto.

Assim como aqueles fazendeiros europeus que de repente se viram em paisagens urbanas infernais de máquinas barulhentas e chaminés, muitos dos migrantes asiáticos de hoje estão chegando em favelas e favelas que não são muito diferentes das cidades inglesas de 1700.

Essa imobiliaria piracicaba é atormentada por abrigos inadequados, inundações frequentes, ausência de saneamento básico, água potável suja e doenças. Esta é a dura realidade para mais de 560 milhões de pessoas em toda a Ásia, afetando um terço dos residentes urbanos na Índia e na Indonésia, e quase metade da população urbana em Bangladesh e nas Filipinas.

E pode haver muito pouco que possamos fazer a respeito. A urbanização e a miséria são o preço que as pessoas sempre pagaram para escapar da pobreza e alcançar o primeiro degrau na escada da riqueza. É o caminho de desenvolvimento miserável, mas necessário, que foi percorrido por todos os países modernos do mundo hoje.

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Este é certamente o consenso relutante de especialistas da ONU. Eles fazem o seu melhor para aliviar os piores excessos da rápida urbanização, mas aceitam que esta maré crescente da humanidade nas cidades não irá desacelerar, muito menos retroceder, até muitas décadas no futuro, quando os residentes urbanos ricos finalmente começarão a deixar as cidades lotadas para subúrbios arborizados e pequenas cidades da moda.

Mas nem todos concordam. Um número pequeno, porém crescente, de contrários acredita que esse padrão familiar de miséria não vai se repetir. Eles acreditam que a tecnologia mudou o roteiro do desenvolvimento – que vai atrapalhar a migração urbana da mesma forma que a nova tecnologia atrapalhou nossas maiores empresas e setores.

Um desses contrários é Sridhar Vembu, o jovem que saiu de sua pequena aldeia na Índia para se tornar o fundador bilionário do Zoho.

Zoho tem mais de 10.000 funcionários em uma dúzia de escritórios globais do Vale do Silício a Cingapura, Dubai e Pequim; com uma nova sede sendo construída do zero em um terreno de 360 ​​acres nos arredores de Austin, Texas.

Mas enquanto outros CEOs começam o dia com caronas com motorista até as salas de reuniões do centro da cidade, Vembu começa o dia com uma caminhada entre campos verdes onde os agricultores cultivam berinjela, quiabo e tomate; onde as árvores estão cheias de mangas e cocos, e há um poço da aldeia que é ideal para um mergulho matinal.

Vembu voltou. Ele refez a jornada de sua juventude que o levou da fazenda para a cidade, e agora ele está de volta ao campo, em uma pequena vila no sopé dos Gates Ocidentais montanhosos e arborizados do sul da Índia.

É aqui que ele vive e trabalha. Graças à expansão do acesso à Internet de alta velocidade na Índia e a um ecossistema crescente de tecnologia de trabalho remoto, Vembu pode administrar sua empresa multinacional perto de um bosque de cocos quase tão facilmente quanto faria em um escritório no Vale do Silício ou Cingapura. Vembu planeja que muitos de seus funcionários também deixem as cidades. No ano passado, ele abriu meia dúzia de novos escritórios em vilas agrícolas na Índia, enquanto outros quatro escritórios estão planejados para pequenas cidades no Texas.

Zoho é uma das primeiras empresas a abraçar o trabalho remoto, mas está longe de ser a última.

A lista de organizações em transição para o trabalho remoto está se expandindo a cada dia. Do Facebook e Twitter a serviços financeiros como Deloitte e State Farm, empresas farmacêuticas como a Novartis e até mesmo governos como o estado de Massachusetts; milhares de organizações estão mudando seus escritórios para pequenas cidades, subúrbios e residências em todo o mundo.

A mudança na Ásia é ainda mais profunda. Na Índia, por exemplo, dois milhões de trabalhadores de TI estão agora fazendo a transição para o trabalho remoto.

Se os contrários como Vembu estiverem corretos, a urbanização na Ásia será muito diferente da urbanização no Ocidente. A nova tecnologia permitirá que os países asiáticos ultrapassem estágios de estágios de desenvolvimento que levaram décadas para se desenvolver no Ocidente.

Temos uma dica do que virá com a história do telefone. O Ocidente passou mais de 100 anos com linhas telefônicas fixas e telefones rotativos. Mas muitos países em desenvolvimento estão pulando este século de desenvolvimento e avançando direto para os telefones celulares.

Será a mesma história para a Internet. Enquanto o mundo desenvolvido passou décadas amarrando cabos através dos oceanos e meticulosamente estendendo a última milha difícil para as casas e escritórios das pessoas, o mundo em desenvolvimento terá Starlink, uma Internet rápida e iluminada do espaço que pode conectar uma cabana de madeira no norte do Canadá com a mesma facilidade de um escritório em Nova York.

A tecnologia terá um impacto profundo nas cidades, tanto no mundo desenvolvido quanto no mundo em desenvolvimento.

Pessoas em São Francisco e Chicago descobrirão que podem trabalhar com a mesma facilidade em Fort Collins, CO e Boise, ID, sem tolerar o crime, governança medíocre e alto custo de vida.

E os ambiciosos pobres da Ásia perceberão que não precisam aturar favelas e favelas para ganhar a vida, ir à escola ou ter eletricidade.

Na verdade, já está acontecendo.

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EDUCAÇÃO

Onde está

Apenas 30% das crianças na Índia terminam o ensino médio.

Apenas 70% dos professores não dominam as disciplinas que ensinam.

Embora a Índia produza alguns dos alunos mais brilhantes do mundo, o sistema educacional ainda está fundamentalmente falido.

Para onde vai

A startup indiana Byju’s acaba de se tornar a maior empresa de ensino online do mundo, com 80 milhões de alunos e uma avaliação de US $ 13 bilhões.

Na China, o aplicativo de reforço escolar Zuoyebang acaba de arrecadar US $ 1,6 bilhão, enquanto seu rival Yuanfudao arrecadou US $ 2,2 bilhões.

A Ásia agora abriga quatro das maiores empresas de aprendizagem online do mundo. As melhores escolas do futuro não estarão nas cidades. Eles estarão online.

INTERNET

Onde está

Cerca de 40% das pessoas na China ainda não têm acesso à Internet. É quase 50% na Índia e 70% no Paquistão.

A Internet é a espinha dorsal da economia moderna. As cidades têm Internet e muitas áreas rurais não, e isso impulsiona a migração.

Para onde vai

No sudeste da Ásia, no ano passado, cerca de 40 milhões de pessoas se conectaram pela primeira vez.

Na Índia, haverá 1 bilhão de pessoas on-line em 2025, ante 690 milhões hoje e 243 milhões apenas 6 anos atrás.

E agora há Starlink, uma constelação de 42.000 satélites em órbita baixa da Terra que enviará Internet de alta velocidade para todas as partes do planeta. As crianças de um pequeno vilarejo no oeste de Sumatra terão acesso ao melhor do aprendizado online. Uma cidade na zona rural das Filipinas pode abrigar um help-desk para uma empresa Fortune 500. A Internet estará em todo lugar.

TRABALHOS

Onde está

A China tem 290 milhões de trabalhadores migrantes que deixaram suas cidades natais por empregos em cidades maiores.

A capital indiana, Nova Delhi, recebe cerca de 300.000 migrantes todos os anos.

A falta de oportunidades na área rural da Ásia desencadeou uma migração massiva para as cidades onde as pessoas podem encontrar empregos, educação e serviços básicos como eletricidade.

Para onde vai

A Tata Consultancy Services, a maior empresa de TI do mundo, está transferindo três quartos de seus 460.000 funcionários para o trabalho remoto até 2025.

Até os bancos estão começando a abandonar as cidades. Barclays, DBS, HSBC e outros estão reduzindo seu espaço para escritórios em cidades asiáticas em até 40%.

Ao longo da história, as cidades prosperaram às custas do campo porque criaram os empregos e a riqueza que, por sua vez, produziram nossas melhores escolas, hospitais e outras armadilhas do mundo moderno.

Mas isso está chegando ao fim. A tecnologia está tirando as cidades de seu monopólio sobre o progresso. Pessoas em todo o mundo estão percebendo que uma vida miserável em uma favela asiática, ou um desafio do crime em um metrô noturno de Nova York, não são mais o preço que devemos pagar por um bom trabalho ou educação decente.

Sridhar Vembu entendeu isso antes de todos. E amanhã de manhã, depois de sua caminhada entre os campos de berinjela roxa e as árvores carregadas de mangas maduras, enquanto tira as sandálias para um mergulho precoce no poço local, haverá pessoas em outras partes do mundo tomando silenciosamente a mesma decisão que Vembu uma vez feito.

Eles decidirão fazer um curso online em vez de viajar para uma escola na cidade. Eles vão dizer não a um trabalho no centro da cidade que exige uma viagem de uma hora. Lentamente, depois rapidamente, milhões de pessoas começarão a perceber que preferem aproveitar a vida no campo a suportar mais um dia na cidade.