Como uma classe média, no meio-oeste americano, eu não tinha idéia do conceito de descanso. Desde a infância, fui encorajado a estabelecer metas e alcançar estrelas douradas por trabalhos bem-feitos. Eu cresci e me tornei um adulto que mediu o valor por sucesso, realização e status.

A definição de metas é uma boa prática, não me interpretem mal. Os objetivos nos dão um propósito, nos ajudam a fazer as coisas, nos ajudam a construir a nós mesmos e a nossa vida com intenção. Alguma química cerebral também trabalha a favor do estabelecimento de metas – quando estabelecemos metas, nosso cérebro libera dopamina. Assim como somos atraídos por outras recompensas, como comida, sexo ou drogas, trabalhar em direção a uma meta pode nos fazer sentir bem. No entanto, no inverno passado, quando eu tinha conseguido o meu maior sucesso – uma posição financiada como pesquisador de pós-graduação e mais três anos para morar no Reino Unido com meu parceiro – por que eu também estava me sentindo mais vazia? Por que esse sentimento de sucesso desaparece tão rapidamente depois de atualizado?

Acontece que isso tem um pouco a ver com a química do cérebro.

A dopamina é freqüentemente conhecida como substância química do bem-estar, mas desempenha um papel maior na motivação e na busca de recompensas. A dopamina não é simplesmente liberada quando comemos chocolate, seu papel está relacionado à nossa motivação para buscar algo que queremos. Vemos o chocolate, queremos o chocolate, a dopamina nos incentiva a comer o chocolate, e então o chocolate também tem um sabor incrível, reforçando o desejo de buscar mais chocolate. Isso nos leva a procurar as coisas que nos fazem sentir bem e nos encoraja não apenas a querer essas coisas, mas a agir para obtê-las.

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Embora na realidade seja mais complexo que isso e dependa de onde a dopamina está interagindo com seu cérebro, faz sentido que a dopamina tenha sido estudada minuciosamente por causa de sua relação com a recompensa. Por que não queremos saber mais sobre o que nos faz sentir bem? Esse caminho de recompensa, conhecido como sistema de dopamina mesolímbica, tem níveis mais altos de dopamina quando as pessoas comem comida, fazem sexo, ouvem música ou usam drogas. No entanto, também há mais dopamina em situações que não consideraríamos recompensadoras: veteranos de guerra com flashbacks de PTSD ou ratos que recentemente perderam uma luta. Para chegar ao cerne, o papel da dopamina no caminho da recompensa realmente se resume ao que é conhecido como saliência de incentivo.

É a capacidade de identificar incentivos e nos fazer desejá-los – seja chocolate ou segurança.

Enquanto trabalhamos para atingir os objetivos, cada marco nos dá outro golpe de dopamina, o que nos leva a continuar mais longe em direção ao nosso objetivo. A dopamina também é liberada quando atingimos nosso objetivo, mas, quando atingimos nosso objetivo, a liberação de dopamina diminui – temos o que queremos, a motivação para continuar não é mais necessária. É o fim de um ciclo de realizações que parece bom estar. É por isso que podemos nos sentir vazios após a consecução de uma meta de longo prazo em que estamos trabalhando – e os dois tipos de apoio positivo de Richard Davison essa noção. Temos um efeito positivo antes da meta, que são os bons sentimentos que sentimos ao trabalhar em direção a uma meta, e um efeito positivo após atingir a meta, que é a liberação de curta duração do contentamento após o objetivo ter sido alcançado.

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Tal Ben-Shahar, um psicólogo positivo e professor de Harvard, fala sobre essa crença familiar de que, quando atingirmos um objetivo específico, (finalmente) ficaremos felizes – e permaneceremos assim. Ele chama essa experiência de falácia de chegada e, em seu livro Happier, escreve: “a verdade é que o momento da conquista, embora glorioso, é apenas passageiro. Ficamos então desanimados e perdidos, sem saber para onde direcionar a energia que estamos acostumados a chamar para nos permitir continuar perseguindo nossos sonhos. ”

A conquista pode ser meio viciante, especialmente se nos ajudar a evitar sentir desconforto ou indignidade. Se tentarmos evitar a queda de dopamina e o blues que surgem após o término de um grande projeto, pulando direto para o próximo, estamos nos negando o resto e a celebração que realmente merecemos.

Algo praticado costuma grudar, e nossos cérebros são máquinas maleáveis. Estamos começando a ver o impacto desse complexo de realizações nas altas taxas de desabrochar dos trabalhadores milenares – pessoas que só estão na força de trabalho há talvez vinte anos. Aprendi no meu caso, em vez de dedicar um momento para apreciar o esforço e o trabalho que me levaram ao meu sucesso, minha mente já estava no próximo objetivo, pensando e planejando trabalhos para escrever ou conferências para apresentar. A síndrome do impostor infame tornou-se um amigo familiar e fiquei preso entre minhas realizações e sentindo que não merecia ou era bom o suficiente para elas.

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Comecei a praticar permitindo tempo de recuperação. Depois de me dedicar a um projeto, seja ele bem-sucedido ou não, cheguei à conclusão de que preciso de tempo para descansar, comer boa comida e me reconectar com as outras partes da minha vida que posso estar negligenciando . Evito o cansaço fazendo um tempo para me lembrar o que me traz alegria e o que valorizo. Se estivermos focados ao atingirmos, podemos não ter contato com essas outras partes de nossa identidade.

Além disso, reflito sobre a experiência. Se foi bem sucedido, o que eu aprendi? Caso contrário, o que aprendi para melhorar minha próxima tentativa? A pesquisa de definição de objetivos descobriu que o recebimento de feedback ajuda no desempenho. Podemos nos ancorar em nossos sucessos tirando um tempo para refletir sobre o que aprendemos, o que apreciamos sobre a experiência e onde crescemos. Com o tempo, isso pode nos fazer sentir mais fundamentados, confiantes e autoconfiantes, e essas práticas podem ajudar o sentimento de contentamento que surge após o sucesso por mais algum tempo.